Proud to be Puerto Rican

Orgullosa De Ser Puertorriqueña

Proud to be Puerto Rican

Today would have been the 63rd Puerto Rican Day Parade in New York City, an event that attracts over 80,000 spectators and marchers across the length of Manhattan’s iconic 5th Avenue. I’ve been attending this parade with my family since I was just a little girl. To this day, I still look forward to that electric energy—the booming sound of thousands of people singing “Que bonita bandera!” as strangers dance together and wave the flag throughout the streets and sidewalks. It’s a powerful expression of what it means to be Puerto Rican.

The festivities are understandably on hold this year. But I’m still using this time to reflect on my culture, my people, and how my connection with being Puerto Rican has impacted who I am today—including why I chose to be a co-founder of NOAP.  

I grew up in the South Bronx. I spoke Spanish, I ate Puerto Rican food, and I listened to the music. I was immersed in my culture, but I never really gave it very much thought. 

I had six siblings, mostly all with light skin, light hair, and light eyes, like my mother. I took after my father’s side with a darker complexion, and very curly hair. Looking “different” always made me feel like an outsider amongst my family. It created tension between my mother and I. She’d grow frustrated when trying to comb my hair, which became a constant battle in our house. Plus, my siblings liked to tease me for being different (as siblings do). I struggled with my confidence, and didn’t always feel beautiful. 

In the summers, we would hang out at Orchard Beach. It was a fun local destination to see friends, listen to live music, and soak up some sun. But the ocean at Orchard Beach was very cloudy and filled with litter. I have some fond memories there, but it didn’t exactly instill a deep love for the beach. 

Everything changed when I was ten years old and took my first trip to Puerto Rico.

I went to visit my father’s side of the family, in Corozal. I was finally surrounded with people whose skin tone and hair texture looked like mine. I vividly remember my Aunt Maria patiently detangling my curls, and even taking me to a “fancy” salon for a haircut.

Seeing people who looked like me, and finally understanding how to care for my curls helped my insecurities slip away. 

When I stepped onto the beach in Puerto Rico, that picturesque, postcard-worthy beach, it stole my heart. The sand was pure white. The water was so crystal-clear that I could see my hands and feet sparkling beneath it. I could even see tropical fish swimming around me. The palm trees swayed in the breeze. The seashells, all different shapes and sizes and colors, looked like jewelry sprinkled along the shore. The sunsets were breathtaking shades of purple and pink. It looked like I was inside of a painting.

The food that we ate all came from my grandfather’s land. Our meals of plantains and panapen, bacalao, were all pesticide-free and either grown right in the yard or sourced very locally. We had fresh coconuts, fresh bananas,  yucas, quenepas, and more. Eating from the land was beautiful to me. As a child I never gave any thought to where my food came from, but now, I could see it all happening before my eyes. 

And the people! ¡Mi gente!

The way they openly welcomed everyone in as family, the way they spent hours and hours of quality time together across generations (and without distractions), and the way they made every day feel like a celebration, really helped me see the type of person I wanted to be. 

I loved Puerto Rico. I loved being Puerto Rican!

From that year on, I spent every possible summer in Puerto Rico. I couldn’t wait for school to let out so I could hop on a plane, reunite with my family, and dive into my culture in the purest form. And even when I was back home in the Bronx, I had a new appreciation for my culture. I got more into Spanish music. I studied Puerto Rican artists. I read all the Spanish magazines. I watched lots of Telenovelas. I kept tapping back into the experiences that helped me feel like the best, happiest version of me. 

Fast-forward a few decades later to when my partner Kate Assaraf and I started working on NOAP. While considering the importance of plastic-free products and eliminating plastic waste from our oceans, I focused on my love for those pristine, white sand beaches that brought me so much joy and helped me connect to my roots.  I was lucky enough to see my son, AJ, run around those same flawless beaches and experience the beauty of our culture for himself.

We must take action now so these opportunities will exist for AJ’s children, and the generations to follow too.

And beyond our mission to reduce waste, we wanted to create the best conditioner bar for ALL hair types. Personally, I needed to know that some little girl out there with curly or textured hair, could use just this product (followed with nothing else!) and feel seen, feel catered to, and most importantly, feel beautiful.

That’s why we tested NOAP on an exhaustive range of hair types and textures, iterating on the formula until we could guarantee that it would make everyone’s hair healthy and happy. 

I may not be able to celebrate my beautiful island alongside 80,000 spectators and marchers until next year, but I will still proudly wear my shirt, wave my flag, and honor my heritage today. And I’ll infuse my love for Puerto Rico into every NOAP bar we put out into the world, by preventing plastic pollution on those beautiful shores, and by hopefully helping some girl out there learn to love her curls. 

Que Viva Puerto Rico

Te Extraño 

Te Quiero mucho

Millie Rodriguez



Proud to be Puerto Rican

Orgullosa De Ser Puertorriqueña

Hoy hubiera sido el 63º Desfile National Puertorriqueño en la ciudad de Nueva York, un evento que atrae a más de 80,000 espectadores y manifestantes a lo largo de la icónica 5th Avenida de Manhattan. He ido a este desfile con mi familia desde que era una niña. Hasta el día de hoy, todavía espero esa energía eléctrica, el sonido retumbante de miles de personas cantando "¡Qué bonita bandera!" Mientras extraños bailan juntos y agitan la bandera por las calles y las aceras. Es una expresión poderosa de lo que significa ser puertorriqueña.

Es comprensible que las festividades estén en espera este año. Pero todavía estoy usando este tiempo para reflexionar sobre mi cultura, mi gente y cómo mi conexión con ser puertorriqueña ha impactado quién soy hoy, incluso por qué elegí ser cofundador de NOAP.

Crecí en el sur del Bronx. Hablaba español, comía comida puertorriqueña y escuchaba la música. Estaba inmerso en mi cultura, pero en realidad nunca lo pensé demasiado.

 Tenía seis hermanos, su mayoría de piel clara, cabello y ojos claros, como mi madre. Seguí el lado de mi padre con una piel más oscura y cabello bien rizado. Verme "diferente" siempre me hizo sentir como un extraño entre mi familia. Creó tensión entre mi madre y yo. Se frustraba al tratar de peinarme, lo que se convirtió en una batalla constante en nuestra casa. Además, a mis hermanos les gustaba burlarse de mí por ser diferente (como lo hacen los hermanos). Luché con mi confianza y no siempre me sentí hermosa.

 En los veranos, pasábamos el rato en Orchard Beach. Fue un destino local divertido para ver amigos, escuchar música en vivo y tomar el sol. Pero el océano en Orchard Beach estaba muy nublado y lleno de basura. Tengo algunos buenos recuerdos allí, pero no infundió exactamente un profundo amor por la playa.

 A los diez años todo cambió, por la primera vez, realicé mi primer viaje a Puerto Rico.

Fui a visitar al lado de la familia de mi padre, en Corozal. Finalmente, me encontré con personas con tono de piel y textura de cabello que se daban un parecer a mi. Recuerdo a mi tía María desenredando, pacientemente mis rizos e incluso llevándome a un salón "elegante" para que me cortaran el cabello.

 Ver a personas que se parecían a mí y finalmente entender cómo cuidar mis rizos ayudó a que mis inseguridades desaparecieran.

Cuando entré a la playa en Puerto Rico, esa pintoresca playa digna de una postal, me robó el corazón. La arena era blanca pura. El agua era tan cristalina que podía ver mis manos y pies brillando debajo de ella. Incluso pude ver peces tropicales nadando a mi alrededor. Las palmeras se mecían con la brisa. Las conchas marinas, de diferentes formas, tamaños y colores, parecían joyas rociadas a lo largo de la orilla. Las puestas de sol eran impresionantes tonos de púrpura y rosa. Parecía que estaba dentro de una pintura.

La comida que comimos vino de la tierra de mi abuelo. Nuestras comidas de plátanos y panapen, bacalao, estaban libres de pesticidas y se cultivaban en el patio o se obtenían de manera local. Teníamos cocos frescos, plátanos frescos, yucas, quenepas y más. Comer de la tierra fue hermoso para mí. Cuando era niña nunca pensé de dónde venía mi comida, pero ahora, podía ver que todo sucedía ante mis ojos.

¡Y la gente! ¡Mi gente! 

Me di cuenta en la manera que bienvenia a todos como familiares, y la manera en que pasaron horas y horas de tiempo de calidad juntos de generación en generación (y sin distracciones), y la manera en que hicieron que cada día se sintiera como una celebración, realmente me ayudó a ver el tipo de persona que quería ser.

Yo amaba a Puerto Rico. ¡Me encantó ser puertorriqueño!

A partir de ese año, pasé todos los veranos posibles en Puerto Rico. No podía esperar a que terminara la escuela para poder subirme a un avión, reunirme con mi familia y sumergirme en mi cultura en la forma más pura. E incluso cuando estaba de regreso en el Bronx, tenía una nueva apreciación por mi cultura. Tuve mas interesé en la música. Estudié artistas puertorriqueños. Leo todas las revistas hispanas. Vi muchas telenovelas. Seguí aprovechando las experiencias que me ayudaron a lograr la mejor y mas feliz versión de mí.

Adelante décadas y el comienzo de NOAP con mi compañera Kate Assaraf. Mi amor por esas playas y mis raíces me ayudaron enfocar en la importancia de producir productos libres de plástico y eliminar de desperdicio de productos plásticos en nuestros océanos. Fue mi suerte ver a mi hijo, AJ, lograr la experiencia de nuestra cultura y correr en las bellas playas. 

 Para que estas oportunidades existan para los niños de AJ y para las generaciones del futuro, tenemos de tomar estas medidas ahora.

Y más allá de nuestra misión de reducir el desperdicio, queríamos crear la mejor barra acondicionadora para TODOS los tipos de cabello. Personalmente, necesitaba saber que una niña pequeña con cabello rizado o texturizado podría usar solo este producto (¡seguido de nada más!) y sentirse vista, atendida y, lo más importante, sentirse hermosa.

Iterando en la formula hasta que pudiéramos garantizar que el cabello de todos fuera sano y feliz, probamos NOAP en una medida exhaustiva de cabellos y texturas.

Aunque no pueda celebrar mi hermosa isla junto a 80,000 espectadores y manifestantes este ano, pero hoy seguiré demostrando mi orgullo con mi camisa, con mi bandera y honraré mi herencia. Para prevenir la contaminación plástica en esas hermosas costas, y con esperanza  que cualquier niña aprenda a apreciar sus rizos, infundiré mi amor por Puerto Rico en cada barra de NOAP. 

Que Viva Puerto Rico

Te Extraño

Te Quiero mucho

Millie Rodriguez


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